Pablo Zabaleta était un Citizen depuis deux saisons lorsque cette interview a été réalisée en 2010. Il était déjà un grand favori des supporters à cette époque, même si peu de gens auraient pu imaginer qu'il deviendrait l'un des joueurs les plus populaires du club...

Il y a peu d'endroits plus passionnants à visiter en Amérique que Buenos Aires, capitale de l'Argentine. Cette métropole surpeuplée, qui compte plus de trois millions d'habitants, est loin de la paisible ville semi-rurale d'Arrecifes, située à environ deux heures de route, où Pablo Zabaleta a passé ses premières années.

Le football et l'équitation étaient le quotidien du jeune Zaba, avant qu'une invitation à rejoindre Boca Juniors ne l'oblige à quitter la maison à l'âge de 12 ans pour s'installer dans un appartement du club au centre de Buenos Aires.

Ce serait la première des trois grandes villes où Zaba vivrait, Barcelone et Manchester devant suivre pour le futur défenseur de la City.

"J'ai grandi à Arrecifes", commence-t-il. "Elle se trouve à environ 200 km de Buenos Aires et c'est une petite ville argentine typique, avec une population d'environ 25 000 habitants. C'est la première maison de mes parents, et mon père et ma belle-mère y vivent toujours. Ce n'est pas grand, mais c'est assez joli et il y a tout ce dont nous avions besoin. C'est tout à fait normal.

"Arrecifes a reçu le statut de ville en 1950 et est connue pour ses ranchs et ses fermes de bétail - à un million de kilomètres des lumières des grandes villes. Zaba vivait dans la maison familiale avec ses parents - l'homme d'affaires Jorge et sa mère, Laura, qui est malheureusement décédée en 2000 - et ses frères et sœurs. "Je suis l'aîné. J'ai un frère et une soeur, Lucia. Gianluca est mon petit demi-frère car mon père s'est remarié il y a quelques années."

"Gianluca n'a que cinq ans, il y a donc un écart de 20 ans ! Il est né juste au moment où je suis parti vivre en Espagne et jouer pour l'Espanyol. Au début, il était difficile de créer des liens entre nous car j'étais comme un étranger pour lui, qui vivait si loin et le voyait une fois par an."

"Je ne suis en Argentine que 10 à 15 jours par an, il a donc fallu du temps pour qu'il sache qui je suis, mais nous sommes très proches maintenant. Il peut bien parler maintenant, nous parlons beaucoup au téléphone et je pense qu'il aime le fait que son grand frère joue pour l'Argentine."

"Les grands-parents de Zaba vivaient dans un cadre encore plus rural que le sien, dans un ranch près des collines. Il passait de nombreuses heures heureuses à y jouer, à monter à cheval et à aider dans ce qui était une assez grande propriété. C'est une époque dont il se souvient avec beaucoup d'affection."

"J'allais voir mes grands-parents en été et pendant les week-ends, car ils avaient des chevaux que j'avais l'habitude de monter, et c'était un bon endroit pour rester. Les étés étaient longs et chauds et c'était l'endroit parfait pour n'importe quel enfant. Avec le temps, la taille de l'endroit est devenue un problème pour mes grands-parents et ils ont loué leur maison, se rapprochant de la ville et réduisant les effectifs. J'espère que je serai propriétaire un jour, lorsque je prendrai ma retraite - ce serait un scénario idéal car nous pourrions alors conserver ce lieu très spécial dans la famille".

L'amour de Zaba pour le football n'a jamais été très loin pendant ses années de formation et il saisissait toutes les occasions de taper dans un ballon à Arrecifes : "En Argentine, vous avez beaucoup d'espace pour jouer dans la rue, dans les jardins ou au parc", dit-il.

"Nous avons joué sur tous les terrains que nous pouvions trouver dans notre quartier après l'école. J'ai fait appel à mes amis et je suis allé jouer. C'était un quartier assez sûr, mais j'ai dû partir quand j'ai été repéré à l'âge de 10 ans environ.

"Il n'y a que quelques équipes de football à Arrecifes et l'entraîneur de mon équipe junior est venu me voir pour me dire que j'avais de la qualité et que je devrais tenter ma chance dans la ville. Mon père était d'accord et j'ai donc rejoint l'équipe de San Lorenzo à Buenos Aires quand j'avais 12 ans. Il aurait été difficile de percer dans une équipe comme Boca Juniors ou River Plate et mon père pensait que j'aurais plus de chances de progresser dans un club plus petit. C'était un grand changement pour moi et je vivais avec tous les autres jeunes dans une maison appartenant au club, mais ils n'avaient pas beaucoup d'argent pour que les jeunes joueurs vivent confortablement."

"La nourriture était toujours la même : spaghettis, poulet, oranges - juste de la nourriture bon marché. Mes parents savaient que c'était difficile et étaient là pour moi chaque fois qu'ils pouvaient se rendre à Buenos Aires. Mon père me donnait une petite allocation qui me permettait de varier ce que je mangeais et il m'emmenait parfois au restaurant pour manger différents types de nourriture. J'ai eu beaucoup de chance que nous ayons l'argent nécessaire pour faire cela".

Les sorties du jeune Pablo ne se terminaient pas toujours par un repas, car Jorge, fou de football, a fini par emmener Pablo voir son premier match de football dans son club bien-aimé de Boca Juniors.

"Mon père allait tout le temps voir Boca avec ses amis, et un jour il m'a emmené avec lui", se souvient-il. "Je me souviens qu'un des amis de mon père était un supporter d'Independiente - l'équipe contre qui Boca jouait ce jour-là - et comme il se tenait avec nous dans la section des matches à domicile, il a dû faire semblant d'être un supporter à domicile. En Argentine, nous prenons le sport très au sérieux et il aurait été malvenu de révéler ses vraies couleurs - il n'en serait jamais sorti vivant !

"C'était une grande expérience car la Bombonera est un terrain emblématique. Mais comme je l'ai dit, San Lorenzo était mon premier choix et j'y suis donc allé pour m'entraîner. Le directeur semblait m'apprécier et voulait que je reste, alors j'ai signé un contrat et je suis parti. J'ai joué deux fois à la Bombonera, et c'est très excitant de voir tous les fans là-bas et je pense que mon père a apprécié de me voir jouer, même si ce n'était pas sous les couleurs de Boca.

Une chose que j'aimerais faire, mais que je n'ai pas encore faite, c'est d'aller à ce que nous appelons un "Clasico" entre River Plate et Boca en chair et en os. Ce sont des jeux passionnants et passionnants, et c'est sur ma liste de choses à faire".

Pour l'instant, Zabaleta est heureux à Manchester et n'a pas l'intention de passer à autre chose de sitôt.

"Je me sens bien ici et je veux y rester longtemps", a-t-il déclaré. "Avec l'équipe, on a la possibilité de gagner quelque chose cette année, mais pour cela nous devons nous battre à chaque match, pour nos fans et pour nous-mêmes. Les fans ont été incroyables envers moi, presque dès le premier jour."

"Le football change tout le temps. Je voulais venir jouer en Angleterre, car c'était une de mes ambitions. Maintenant, je joue ici, je suis vraiment heureux et il me reste trois ans de contrat, et il ne nous reste plus qu'à ramener de l'argenterie au club".  

Que s'est-il passé ensuite ? Plus tard dans la saison, Zaba a aidé City à remporter la FA Cup - notre premier grand trophée depuis 35 ans - et a fait partie de l'ossature de l'équipe qui a ensuite remporté la Premier League en 2012 et 2014, ainsi que la Coupe de la Ligue en 2014 et 2016. Lorsqu'il est parti pour West Ham en 2017, il avait passé neuf ans avec City et joué 333 matches, marquant 12 buts, s'imposant ainsi comme une véritable légende de Manchester City.